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空客A321XLR:不完美的竞争者,完美的逐利者

2022-06-23 09:24 中国航空新闻网 看航空 专栏

当地时间6月15日,空客A321XLR在德国汉堡首飞成功。11:05分,这架飞机从汉堡的芬肯维尔德机场(Hamburg-Finkenwerder Airport)起飞,进行了约4小时35分钟的飞行。

其后,空客公司负责计划和服务的副总裁菲利普·穆恩(Philippe Mhun)表示:“这是A320家族及其全球客户的一个重要里程碑。随着A321XLR投入使用,航空公司将能够用单通道飞机提供舒适的长旅途服务。”

在新冠肺炎疫情和俄乌冲突的影响下,全球民航市场也受到随之而来的经济通胀影响,呈现航空运输需求不断走高但亏损持续的态势。在这样的背景下,窄体长航程飞机A321XLR的成功首飞无疑为民航市场注入了一丝新风。

以最小改动实现最长航程

A321XLR是A321neo系列飞机的增程版本,XLR即为超长航程(Extra Long Range),其航程可达8700千米(约4700海里),这是所有窄体飞机中航程最大的。

按照最高密度的座舱布局,A321XLR可以搭载240名旅客。此外,空客公司表示A321XLR的座百公里耗油量降低了30%,氮氧化物排放和噪声也有所减少。

这意味着与现有四发大型客机相比,A321XLR不需要特殊登机设备,机组人员更少、运营成本更低。而且基于A321XLR的超长航程,航空公司可以将航线拓展到那些距离较远、旅客人数和旅行频次又不足以支撑宽体客机运营的那些地区。

A321XLR与A380的数据对比

A321XLR被认为是楔入了国际民航运输市场一个独特的领域——此前,长航程往往与大容量、宽体飞机相挂钩,而空客通过增加新的中心油箱、增加最大起飞重量、改装起落架等措施,用最小的改动实现了对航程的增加。

目前A321XLR已经接到了来自20多家客户的500余架订单,首架A321XLR将于2023年交付,2024年正式投入使用。

迅速决策后的“开门红”

2018年6月,据媒体报道,空客正式决定在A321neo的基础上推出具有“额外续航能力”的型号。这一型号将直接与波音的“新中型飞机”(NMA)项目竞争。

这表示空客将“乘胜追击”:按照2017年的财报来看,空客80%的销售额来自A321飞机;但在更高端的市场,波音787的销售额更高于空客A330neo。

2019年6月的巴黎航展上,空客公司正式宣布推出A321neo的增程版本A321XLR,并当场就获得了240架订单。

据报道,在A321XLR方案正式确定之前,空客公司曾考虑并否定了多个改进方案,其中包括一个名为A320neo-plus-plus的、重点在为机体配备全新碳纤维机翼的项目。之所以暂定、取消这些项目,媒体评论称,这或许是为了观察竞争对手波音在NMA计划中的进展情况,从而进行更好的决策。

但是后来的进展显示,空客对于A321XLR的决策和实施都非常迅速,即便在疫情影响下,首飞计划也仅仅比原定的2021年推迟了一年。

而几乎在2018年空客宣布退出A321XLR的同时,波音销售主管则表示,波音正在花费必要的时间进行调研,以决定是否推出新飞机。

仍在纸面上的波音NMA

2015年波音决定推出NMA以作为波音757的替代型号。波音最开始的计划是全新研制一款小型双通道飞机,座级在220~270之间,航程在4000~5000海里之间。

在2019年空客确认将推出A321XLR之后,波音公司却表示,将优先考虑对当时停飞的波音737MAX进行安全恢复服务,是否启动NMA将有赖于开发工具的进步情况。

到2021年1月,当时的波音新任总裁大卫·卡尔霍恩曾在一次财报电话会议上要求团队退后一步,重新评估我们的商业产品开发战略,以确定未来需要什么样的飞机。

随后,据媒体报道,波音针对座级在120~180之间的“未来小型飞机”(FAS)进行了市场容量调研。

不久后,波音宣布正在研究一种比之前公布的版本更短的NMA,并且将在2030年之前投入服务,在每年投入20~30亿美元开发成本的前提下,最终这一项目的总开发成本将为250亿美元。

而到了2022年6月初,波音再次宣布,在新的发动机和开发工具成熟之前,不会对NMA进行实质性的开发。也就是说,波音的“新中型飞机”而今依然在纸面上。

不完美的竞争者

不过,A321XLR也并不是完美的。其中一个问题就是机舱压力低于许多乘客的舒适水平。

据路透社报道,A321XLR的客舱压力低于波音787或空客A350等大型飞机。在更大的飞机上,机舱的压力相当于海拔1800千米(6000英尺)处;而A321XLR等A320型飞机的压力相当于海拔2400千米(8000英尺)处。而在长途飞行中,较高的海拔气压会引发更强的时差反应。

此外,为了以更小的投资抢占先机,空客A321XLR没有对座椅容量和机体外形进行新的设计,可以想见,乘坐A321XLR的体验会比乘坐大型宽体飞机更差一些,飞行“可能花费更少,但代价是宝贵的座位空间。”

总体来说,A321XLR确实帮助空客在某种意义上重现了20世纪70年代刺入北美市场的创举——在2019年6月的巴黎航展上空客公司获得的240架A321XLR订单中,就包括美国航空公司的50架;到2019年12月,美联航也签署了50架A321XLR,这是美联航2006年以后首次订购窄体飞机。

责任编辑:王慧